中文電子書,下半年吹衝鋒號

中文電子書,下半年吹衝鋒號

 
⊙周月英(本報記者)

 
 過去十幾年來,資訊業界對於「電子書即將取代紙本書籍」一直抱持堅強的信念,無數廠商前撲後繼,信心勃勃投入電子書軟硬體的開發設計。傳統出版業對於無紙時代的來臨,則大多以「不希望它成真,但若趨勢如此也只能做好準備」的態度,戒慎恐懼地觀察市場變化。

 但是,十幾年來,電子書硬體從PC、PDA、筆記型電腦、手機到各式閱讀器,軟體格式從TXT到PDF、RTF、ePub、PRC、MOBI等等型制與規格不一,加上版權保護、螢幕顯示技術、人機介面、定價策略、上下游整合等問題層出不窮,百家爭鳴的結果,誰也沒能掌握市場的主導權,電子書一直是雷聲大雨點小的科技遠景。

 直到近幾年,隨著電子紙技術的發展、版權保護技術進步、傳輸通訊系統普及、以及3C產品的消費習慣逐漸內化,電子書市場從戰國百家逐步淘汰整合到少數霸主對峙,不僅是業者,媒體和觀察家也有了較大的共識,相信「電子書的時代就要來臨,而且這次的預言是真的。」

 

‧英美市場強強滾

 2007年Amazon推出Kindle電子書閱讀器,結合閱讀器軟硬體、內容、銷售平台、數位版權管理與傳輸的功能,在市場占有極大優勢。第一代Kindle目前銷量約40萬台(一說50萬台),今年2月底才上市的Kindle 2,預估2009年的銷量可達80萬台。今年3月,亞馬遜推出專屬App Store平台的應用軟體,讓iPhone和iPod Touch的用戶也能閱讀Kindle電子書。5月初亞馬遜又宣告第三季將推出大尺寸的Kindle DX,鎖定報紙讀者、學者和學生,並宣稱同時以紙本及電子版銷售的30萬種書籍中,Kindle電子版的銷量已占35%,再度在業界投下震撼彈。

 同樣在今年3月,全球最大的實體書店邦諾以1,570萬美元併購擁有150多萬個電子書種的Fictionwise.com,大動作宣告年底將進軍電子書市場。其後不久,邦諾又順勢推出黑莓機專屬應用軟體,不讓亞馬遜獨占手機用戶閱讀群。

 市占率僅次於Kindle的Sony Reader,則積極跨出美國市場,與英國最大連鎖書店Waterstone合作成績不惡,在法國的銷售也超出預期。此外,Sony今年初與Google攜手,取得50多萬冊的免費電子書,更大大提高了Sony Reader的吸引力。

 儘管各式閱讀器在行銷和使用介面上都還有很大的進步空間,消費者和評論界的檢討抱怨也從來不曾斷過,但業界估算,2008年全球電子書閱讀器共有100餘萬台,2009年可望銷售250萬台。市場研究機構iSuppli更推估,2012年全球電子紙出貨量將達到逾1800萬台的規模。知名業者一個個加入戰場,電子書的熱潮一波一波襲來,大有匯聚成大浪的態勢。

 

‧電信業與科技大廠 摩拳擦掌

 全球電信產業在前幾年的手機小說熱潮中,就已經與電子書的生產與零售端鍊結在一起,在這波由Kindle和Sony Reader帶動的電子書風潮中,美國三大電信業者AT&T、Verizon和Sprint都相繼加入戰場,或打算自行推出閱讀器,或與業者結盟合作。英、法、德及中國、日本的電信業,也都對電子書市場寄予厚望,都有相當程度的涉入。至於台灣方面,電信業龍頭也表現得興致高昂,動作頻頻。

 電信業者相信,頻寬優勢是電子書市場中最大的利基所在。遠傳電訊與台哥大,去年都曾大動作推展手機漫畫的服務,其後,中華電信也隨即推出手機閱讀介面,提供漫畫、雜誌等內容。遠傳對電子書市場的表現最積極,該公司網站上目前已提供可在PDA及手機上閱讀的雜誌,以及200多位華文作家的1000多種電子書。最近遠傳與台哥大都積極與上下遊業者洽談,試圖整合從閱讀器、電信傳輸、行銷到內容提供的服務串流,目標在成為「台灣的Amazon」。

 科技大廠是這波電子書熱潮的另一個主力推動者。台灣科技業者已有多家具備電子書閱讀器的核心技術,目前主要的電子紙供應商元太科技,預計今年下半年將推出具觸控功能、A4大小的電子紙,明年推出4,096色的彩色電子紙。今年下半年,友達及LG也將加入電子紙的供應鏈。工研院日前宣布研發出彩色電子紙技術,預計兩年後量產。各家廠商加入市場後,可望降低成本,帶動印刷、出版、廣告、電子商務等產業。此外,華碩和BenQ等科技廠商也都計劃投入電子閱讀器的開發,並且都以Amazon模式為倣效目標。

 據業者透露,最快今年第三季、最慢明年初,為繁體版讀者量身打造的中文閱讀器即將上市。中文電子書市場經過多年「狼來了」的期待與落空後,如今火苗再度燃起,硬體廠商就要高喊「我準備好了」,接下來就看銷售平台以及出版社的內容是不是能順勢配合了。

 

‧銷售平台 隨時支援格式轉換

 有價電子書的銷售與一般書籍的差別,在於電子書交到讀者手上之前,需要經過加密保護的程序,以避免盜版,保障出版者及作者權益。因此,銷售平台除了一般的收費結帳機制外,還需具備保護數位版權的技術能力。

 目前國內主要的電子書網路書店,以聯合線上公司的UDN數位閱讀網,以及遠流的「打開一本書」(eBook.com.tw)最直接涉入這波電子書的推動。目前兩家銷售平台都正密切與硬體廠商進行合作協議,期望未來各家閱讀器問世時能成為內建的選項之一。由於母公司都是出版相關產業,UDN與「打開一本書」更扮演了出版業與硬體廠商間的溝通協商角色,整合各方對硬體功能、讀者需求及內容產製等方面的認知。

 「打開一本書」電子書店使用的是遠流自行研發的Koobe系統,目前支援版權保護的電子書格式主要為PDF及Flash,以在PC上閱讀為主。遠流自比目前的Koobe是如同亞馬遜推出Kindle前提供的電子書檔案服務,以及Apple iPod造成市場風潮前具有暖身效果的iTunes服務。未來一旦閱讀器上市後,Koobe隨時可針對不同硬體的規格需求,為電子書內容轉換處理。

 此外,遠流出版公司董事長王榮文表示,為了吸引讀者,合作的硬體廠商閱讀器上市時,遠流預計將全套金庸及全套克莉絲蒂小說改製成電子書,作為共同推動市場的銷售利基。

 UDN數位閱讀網目前共有近400個書種可供試閱及購買,雖強調有親切的使用者介面、完善的分類檢索、書評和推薦功能,以及個人化的數位書房,但仍以在PC上閱讀為主要設計。聯合線上公司副總經理李彥甫認為,目前軟硬體廠商的投入都只是在測試市場水溫,報紙雜誌及出版商能不能持續進入才是市場成熟的關鍵。各家硬體業者都有自己的規格,格式問題要到下半年才會明顯被提出討論。作為銷售平台,聯合線上會盡力將內容轉換符合各種硬體規格,至於什麼樣的硬體最符合讀者需求,最終還是要靠市場淘汰。

 未來聯合線上與出版社的收費問題,將視原始檔案的數位化程度、有沒有交給其它平台銷售,以及需不需要代工處理等情形而定。

 

‧出版業者 等待市場成熟

 電子書若成為趨勢,除了價格和下載通路外,讀者最關心的或許是,出版社打算端出什麼樣的菜色?哪些書籍會轉換成數位型式繼續生存?轉換成電子檔後有沒有更多加值的資訊?有沒有專為電子閱讀器特別規劃製作的書種?

 目前台灣出版業對電子書市場大多抱持謹慎的觀望態度。大多數出版人都承認,這一波電子書應該可以形成氣候,但是在市場炒熱之前,都不打算大動作地參與電子書市場。

 態度最積極的當屬遠流出版公司,這與該公司長期投入數位出版的經歷有關。目前遠流旗下已公開販售的電子書有數百種,包括蔣勳、洪蘭的作品,已簽定電子版權的則有近2000種。天下遠見和天下雜誌公司也都頗為積極,已有數十種新書可供網路購買,包括龍應台、賴聲川等人的作品。而皇冠文化公司和城邦出版集團都表示,早已為電子書做好準備,目前與大部分作家簽訂的合約中,都已包括數位出版的部分,「只要市場成熟了,隨時都可以提供電子書。」

 此外,九歌、聯合集團的聯經、寶瓶、聯合文學,共和國集團的遠足、野人、出版九把刀系列作品的蓋亞、出版生活休閒書為主的宏碩、主力教科書的五南等出版公司,都已有部分書種在現有電子書市場上銷售。

 翻譯書比例居多的時報出版公司和圓神出版集團,目前已擁有電子書版權的書種並不多。但時報總經理莫昭平表示,下半年會更積極因應電子書的市場動態,預計年底可取得100種書籍的電子版權。

 以翻譯書為大宗的出版社,通常不具有外文書的電子版權,自然與電子書市場無緣,但即使擁有自製書和中文作家的出版社,也不見得都能馬上推出電子版本。許多出版社對電子書抱持被動等待的態度,與市場的不確定性有關。電子書格式混亂,哪個才是終極的版本?為了製作電子書而增加的人力及技術需求,成本如何攤提?電子書會不會影響紙本書的銷售?與作者之間的電子版權如何簽訂?合理的版稅是多少?與通路平台又該如何拆帳?電子書的版權保護機制,安全性也仍有待檢驗。此外,曾與電信業者合作推動過手機漫畫的出版商,對於閱讀器帶來的市場也並不樂觀。漫畫單價太低、下載費用太高,讀者群買不起硬體,加上圖文版面的編排問題、猖獗的盜版問題等等,都成了阻礙漫畫出版業者進入市場的障礙。

 更多出版人也許都抱持著與印刻出版公司總編輯初安民一樣的態度:一輩子與書為伍的出版人,將紙本書視為鄉愁。初安民認為,電子書是必然的發展,但不會那麼快全面取代紙張。等到有一天,連小學課本都已e化了,當這群學童長大成人,那時電子書的時代才會真正來臨。身為出版人,初安民表示電子書的潮流是不能悖反的,「當電子書市場時機成熟時,我們一定會參與介入。只是我個人年紀大了,仍然眷戀紙本的感覺。」

 不管積極或被動,業界和使用者都同意,現階段的電子書閱讀器,只是美好遠景到臨前的過渡期產品。價格偏高、黑白畫面、換頁速度緩慢、螢幕過小、跨頁版面問題、無法呈現動態資料,此外還有出版業者最關心的版權保護問題與使用者隱私及操作便利上可能的衝突、各環節業者拆帳等獲利分配問題……,電子書市場發芽抽苗後,勢必還要經過一番競爭、淘汰與演化。然而無論如何,人類閱讀的腳步,終將逐漸朝著數位化的趨勢,一小步一大步地前進了。

 

‧使用者的反應與期待

 業界信心十足,讀者對於電子書又是如何看待呢?記者利用周末時間,在誠品敦南店及金石堂忠孝旗鑑店進行抽樣訪問。大多數讀者聽過Amazon Kindle或其它廠牌閱讀器,但沒見過實際機體,只有一位美國回來的留學生擁有Sony Reader 505。對大部分人來說,閱讀器的售價,單機3000元是可接受的上限,若高於3000元但有附贈現成電子書,則要看書種而定,若新書、暢銷書或工具書夠多,會考慮購買。年紀較輕的讀者,會以「3C新產品」的角度考慮購買嘗新;平日閱讀量較大的讀者,則反而更審慎考慮是否購買閱讀器,因為「還是習慣翻閱紙本的感覺」。

 家裡有幼童的讀者,會不會考慮購買閱讀器讓小朋友讀童書和繪本?答案是不會特地為了小孩購買電子書閱讀器,畢竟單價太高且其它替代選擇很多。但如果大人也有讀電子書習慣的話,或許會考慮購買有加入影像和聲音,具互動功能的兒童電子書。

 

■ 新聞小辭典:電子紙

 電子紙(epaper)是一種新型的顯示幕,上面塗有由無數微小透明顆粒組成的電子墨水,外觀與普通紙張十分接近,可折疊捲起。電子紙主在仿效墨水印在紙張上的閱讀感、無背光、可在陽光下閱讀、閱讀視角180度,可減少眼睛的疲勞。顯示後的畫面可長期停留,只有換頁時才會消耗電力,耗電量小、續航力高。與無線網路連結後,可自動更新最即時的新聞內容。缺點是反應速度較慢、成本高。目前已應用在閱讀器上的都只有灰階畫面,但已有數家廠商機構,包括日本富士通及台灣工研院已研發出彩色電子紙。

 

■ 閱讀器的現在與未來

 目前各家中文電子書閱讀器仍在研發階段,業者對於開發中的硬體規格都仍保密。不過據聞第一波問世的閱讀器型制上多與當紅的Kindle及Sony Reader大同小異,各項硬體規格也不會有太大變化,售價將是主要的決戰點。預估明年電子紙量產成本降低後,可出現大尺寸的閱讀器。

 即使是Kindle及Sony Reader,現階段的閱讀器功能都還十分陽春。未來的閱讀器,將朝向彩色螢幕、觸控面板、互動網路、人性化的翻頁註記功能、影像與聲音功能,以及更接近紙本閱讀的觸感和使用習慣發展。

 在台灣自行開發的閱讀器上市前,想讀中文電子書的讀者,還是可以在現有的閱讀器上開啟中文檔案。除了Kindle因為採封閉系統無法自行加入檔案外,Sony Reader 700可以直接閱讀中文版PDF,但檔案的版面格式及編碼方式可能會影響畫面的可讀性。Sony PRS-505需經過中文化後,才能讀中文檔案。中文化過程不算太難,只要在網路上以「SONY電子書中文化」為關鍵字,就可檢索到提供免刷機中文化檔案及操作教學的網頁,約5分鐘即可完成。

 第一個進入中國市場的iRex公司,旗下的iLiad閱讀器是國外廠商中目前唯一正式銷售中文版的電子閱讀器。此外,中國也有漢王、翰林、易博士等閱讀器,不過都是針對簡體中文設計,繁體中文檔案在某些格式下可能會有相容性問題。

 

‧本文原刊於2009年6月28日中國時報-旺來報

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